DEFINICIÓN: Estéreo

Estéreo

Muchas veces usamos la palabra estéreo sin saber muy bien lo que significa. Normalmente decimos que un sonido es estéreo cuando lo tenemos en dos canales o lo escuchamos por dos altavoces (o auriculares), y en realidad el concepto es más exacto y más amplio que eso. Pasando por la forma de grabar un sonido, la forma de procesarlo, de mezclarlo y de escucharlo, veremos que el concepto de sonido estéreo es muy grande y está abierto a muchos experimentos.

El investigador inglés Alan Blumlein es quién se puede llevar el mérito de crear la idea y los primeros sistemas de captación, grabación y reproducción estéreo. Parece que en 1931 Blumlein  estaba en el cine con su esposa, y escuchando el sistema monofónico (con un solo altavoz) le surgió la idea de recrear la sensación de movimiento de la pantalla, y aplicarla al sonido. Quería que el sonido se moviera de un lado a otro como hacía el actor. Patentó el uso de pares de micrófonos (un sistema que ha terminado recibiendo el nombre de su inventor), de pares de altavoces y hasta una aguja para grabar discos con sonido estéreo. En realidad Blumlein usó la palabra binaural, y más tarde se empezó a usar la palabra estéreo.

La sensación del sonido estéreo, que al principio intentaba “seguir” al actor en sus movimientos por la pantalla, se siguió perfeccionando durante mucho tiempo hasta llegar a la idea que ahora tenemos de un sonido estéreo: con dos o más altavoces se consigue crear la ilusión de que el sonido que escuchamos está situado en un espacio, y con esa ilusión podemos adivinar la posición de la fuente de sonido en el espacio (distancia y lateralidad) e incluso podemos deducir el tamaño y algunas características del espacio donde se sitúa el sonido. Para alcanzar tanta ilusión se han desarrollado nuevas técnicas microfónicas, nuevos procesos y nuevos sistemas de reproducción. Hay que aclarar que el concepto de sonido estéreo se puede aplicar a señales y sistemas de dos o más canales, es decir, que el sonido 5.1 es también estéreo, aunque no se suele llamar así para no confundirse demasiado. Existe además un sistema (Ambisonics) capaz de grabar y reproducir también la altura de un sonido, de forma que se recrean las tres dimensiones con bastante realismo.

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Aunque con estéreo podamos hablar de señales con dos, tres, cinco o más canales, digamos que vamos a mantener la limitación de dos, y si nos referimos a más de dos lo especificaremos claramente. Diremos que un sonido es “mono” cuando está grabado con un único micrófono en un solo canal. La técnica básica de reproducción estéreo usa dos altavoces, separados una distancia proporcional a la del oyente: se debe formar un triángulo equilátero con los altavoces y la cabeza de quien escucha en los vértices. Si ponemos la cabeza mas cerca de un altavoz que de otro no estaremos recibiendo el mismo volumen de los dos, y lo que es mas importante, una señal llegará antes a nuestros oídos que la otra. Los altavoces deben estar orientados hacia la cabeza, y la cabeza debe mirar hacia el centro de los dos altavoces.

Centro Fantasma

Es en el centro de los dos altavoces donde se producirá el efecto mas interesante del estéreo: el ‘centro fantasma’. Las señales que tienen la misma fase y el mismo nivel en ambos altavoces parecerán venir del centro, se llama fantasma porque son sonidos que vienen de un lugar donde no hay un altavoz sonando, sino que nuestros oídos crean esa ilusión. En el momento que un sonido tiene un poco mas de volumen en un canal que en otro, lo percibiremos viniendo del altavoz con mas volumen, ese suele ser el trabajo del panorámico, que cambia solo la mitad de las percepciones que nuestro oído usa para determinar la posición de un sonido. La diferencia real entre dos sonidos que vienen de lugares distintos se determina por el distinto volumen, por las diferencias de fase y de dinámica, y por las diferentes componentes armónicas, de frecuencias entre cada oído.

Si se trata de captar con realismo un sonido en un espacio, conviene que nos demos cuenta de que estamos hablando de una información que suele llegar a nuestros oídos codificada en las frecuencias medias y agudas. Nuestro cerebro analiza las diferencias de fase entre los dos oídos para saber de dónde viene un sonido, y ésas diferencias se pueden percibir con mayor claridad en los sonidos agudos. También el ambiente, el sonido reflejado o reverberación, suele tener su información más útil en los tonos medios (alrededor de 2 KHz), porque los armónicos más agudos y los transitorios desaparecen con la distancia y con los rebotes en las paredes. Sobre este efecto he hablado en el artículo La distancia en la mezcla.

Aunque con estéreo podamos hablar de señales con dos, tres, cinco o más canales, digamos que vamos a mantener la limitación de dos, y si nos referimos a más de dos lo especificaremos claramente. Diremos que un sonido es “mono” cuando está grabado con un único micrófono en un solo canal.

¿Mono o Estéreo?

Para empezar por el origen de las cosas, lo lógico sería empezar escuchando los sonidos que más tarde grabaremos o usaremos en estéreo. ¿Cuáles sonidos son estéreo y cuáles son mono? Tenemos que darnos cuenta de que nosotros (y creo que todos los animales que oyen) tenemos dos oídos, por lo que siempre vamos a escuchar en estéreo. Esto quiere decir que aunque escuchemos un sonido que viene de un solo lugar (p.e. una voz) siempre lo vamos a escuchar con dos oídos y en estéreo, siempre lo vamos a escuchar a una distancia, en una posición y dentro de un espacio. Para nuestra percepción no existen los sonidos mono. Tengamos en cuenta que el mundo del sonido y la música se han desarrollado en paralelo con los avances técnicos y electrónicos, y al principio todo era mono porque no había posibilidad de hacer sonar mas que un canal a la vez. Ahora tenemos sistemas que pueden grabar y reproducir  cientos de canales independientes y perfectamente sincronizados, pero hace ochenta años la limitación era de un sonido a la vez. En aquellos tiempos una orquesta sinfónica, de ochenta músicos, tocando en un teatro de cientos de metros cuadrados, era un sonido mono. Ahora las limitaciones nos las tenemos que poner nosotros, las máquinas nos dejan hacer casi cualquier cosa. Entonces, vamos a replantear la pregunta: ¿Porqué grabaré un sonido en mono o en estéreo? Si sabemos lo que queremos nos será mucho más fácil encontrar la forma de conseguirlo. Vamos a ver primero las ventajas y desventajas de un sonido mono y de uno estéreo:

· Un sonido grabado en mono, y a poca distancia de la fuente sonora, tendrá mucha más fuerza y definición que en una grabación estéreo.

· Un sonido grabado en estéreo, a una distancia media (más de un metro) de la fuente sonora y en un local de acústica controlada, contendrá mucha más información del ambiente, y sonará más realista que en una grabación mono.

· Un sonido mono será mucho más sencillo de procesar y panoramizar, pero muy difícilmente se podrá convertir en un sonido estéreo. Como mucho podremos inventarnos un falso estéreo.

· Un sonido estéreo usará más recursos del ordenador, pero siempre se podrá convertir en mono.

· Al grabar en mono un grupo de instrumentos estaremos “mezclándolos” de forma definitiva, los sonidos más cercanos al micrófono se grabarán más fuertes, y los lejanos más suaves. Por lo tanto la colocación del micro será muy delicada.

· Al grabar varios instrumentos en estéreo obtendremos una “imagen sonora” de la distribución de éstos en el espacio, y tendremos una gran variedad de técnicas microfónicas para adaptarnos a la naturaleza del sonido. También estaremos haciendo una mezcla que no se podrá cambiar en adelante, pero al menos será más parecida a la “mezcla” que realizó el instrumentista al tocar.

Espero que esto no parezca una lucha entre mono y estéreo, sólo hay que encontrar cuál es mejor en cada situación. Se puede empezar a ver que el número de instrumentos que tocan a la vez es un parámetro importante a la hora de decidir entre mono o estéreo. También el tamaño es importante, una marimba, por ejemplo, es tan grande que un solo micrófono tendrá dificultades para darnos un sonido equilibrado. Y aún así podríamos usar muchos micrófonos y mezclarlos en un solo canal al grabarlos, de forma que tendríamos una marimba mono. El ejemplo de la marimba creo que puede ser bastante útil, porque es muy grande y se podría utilizar en estéreo perfectamente, sin embargo creo que sería más lógico verla como un instrumento de una variedad tonal limitada, que nos va a dar graves y medios, pero prácticamente ningún agudo. Y es en los agudos donde el estéreo puede marcar la diferencia. Aunque la marimba sea tan grande, creo que se podría grabar y mezclar perfectamente en un solo canal, aunque en la captación fueran necesarios varios micrófonos.

De Estéreo a Mono

Creo que muchas veces se graba en estéreo sin necesidad, y si en la mezcla ése estéreo no se cierra un poco puede llevar a situaciones un poco extrañas. El ejemplo más normal son unas congas: tenemos dos tambores, uno medio y el otro agudo, y si los ponemos en estéreo podríamos escuchar uno por cada altavoz, lo cual es absurdo porque para conseguir eso tendríamos que poner la cabeza entre las dos congas! Creo que tiene mucho más sentido grabarlas en mono, y si se graban en estéreo habría que cerrar los panoramas para que hubiera muy poca diferencia entre uno y otro. Otro instrumento que produce un sonido siempre en mono es la guitarra, aunque muchas veces los efectos que se le añaden tienen una salida estéreo, para ello se pueden usar amplificadores estéreo aunque los amplis de guitarra siempre han sido mono. Quizá lo mejor para esto sea añadir los efectos estéreo en la mezcla usando un envío auxiliar en la mesa de mezclas. Este ejemplo es igual de válido para bajos y gran cantidad de sintetizadores, que originalmente producen sonido en mono y se transforman en estéreo al pasar por efectos variados.

El instrumento más comúnmente grabado en estéreo es la batería. Si nos remontamos a las primeras grabaciones de rock’n’roll, que es cuando la batería empezó a ganar el estatus que tiene ahora, veremos que se grababa con un solo micrófono. Y con los años hemos ido añadiendo micros hasta los extremos que se pueden alcanzar ahora, con baterías grabadas con hasta veinte micrófonos o más. Menciono aquí la batería porque es uno de los pocos instrumentos que se graban en mono y en estéreo a la vez: siempre tenemos un par de micros de ambiente u over-head (OH), y un número variable de micrófonos cercanos. Además de los problemas de fase que esto acarrea, me gustaría llamar la atención aquí sobre la sensación estéreo. Recordemos que sólo los micros de ambiente nos pueden dar la ilusión de espacio y distancia, por eso debemos ser muy cuidadosos al mezclarlos con el resto de los micrófonos, para que sus transitorios suenen exactamente al mismo tiempo, y para que los panorámicos de los canales mono sitúen sus sonidos en el mismo sitio que determinan los ambientes.

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Pero no solo encontramos sonidos grabados en una mezcla, también encontraremos sonidos sintetizados y sampleados, y éstos vienen invariablemente en estéreo. Los sonidos sampleados pueden venir de una grabación estéreo, o de una mezcla de sonidos mono distribuidos con panorámicos. Ésta es una diferencia muy difícil de averiguar, sin embargo es más útil darse cuenta de la falta de espacio o sensación de ambiente que suelen tener éstos sonidos. No vamos a esperar que un sintetizador nos proporcione la sensación de sonar en un lugar real, de hecho no creo que nadie espere eso de un sonido sintético. Pero sí podríamos esperarlo de un sonido sampleado, ya que normalmente se intenta que sea lo más realista posible. Si notáis que os falta ésta sensación, os recomiendo la lectura del artículo La distancia en la mezcla, donde propongo algunas formas de simularla. Otro problema de los sonidos sampleados suele ser el mismo que nos encontramos con las congas: un estéreo tan abierto que suena irreal.

El Panorama y cómo evitarlo

Antes de continuar con las señales estéreo, me gustaría dedicarle unas líneas al panorámico. Su trabajo es enviar una señal mono a dos canales, el izquierdo y el derecho, bajando el volumen en un lado mientras sube el del otro. Espero que nadie se engañe pensando que de esta manera estamos convirtiendo una señal mono en otra estéreo. Al hacer que algo suene más alto en el altavoz derecho o el izquierdo, solo consigo un cambio de volumen, recordemos que un sonido estéreo contiene una información de posición y de espacio, que no hemos creado al mover el panorama. Si quisiéramos convertir una señal mono en otra estéreo tendríamos que recrear una serie de sensaciones para conseguir que suene en una posición determinada entre los dos altavoces, a una distancia del micrófono que lo captó, y en un espacio lo más realista posible. Para las dos últimas os remito de nuevo al artículo La distancia en la mezcla.

Hay que darse cuenta de que cuando escuchamos un sonido en estéreo, ése sonido viene de los dos altavoces, y además de las diferencias de dinámica y ecualización, encontraremos que suena un poco antes por un lado que por el otro. De manera que si aplicamos un pequeñísimo retraso a un lado, nuestro cerebro lo traducirá como un cambio en la posición del instrumento. Para esto recomiendo muchos experimentos y pruebas. Otro truco interesante con un sonido mono puede ser panoramizarlo hacia un lado, y enviarlo a la entrada de la reverb por el otro lado, de forma que tengamos el sonido seco en un altavoz y el efecto en el otro. Puede funcionar si intentamos recrear un lugar grande y con el instrumento bastante cerca de nosotros.

De Mono a Estéreo

La forma más efectiva de crear un estéreo donde no lo hay, sin usar ninguna máquina ni plug-in, es usar lo único capaz de crear el estéreo real, una habitación. Los ingredientes serán: un altavoz (si tenemos un sonido originalmente en mono, o dos si tenemos el típico sampler sin ambiente), una toma microfónica estéreo y una sala del tamaño que más nos interese. Por supuesto los altavoces deberán ser lo mejor posibles, si pueden ser monitores de estudio, mejor. Si usamos dos, recomiendo ponerlos muy cerca, mejor uno sobre el otro con diferentes orientaciones. Los micrófonos y los previos también deberían tener la mejor calidad que podamos conseguir, y la habitación no debería tener paredes paralelas que produzcan resonancias o ecos desagradables. Si esto ocurre lo mejor son unos pocos muebles, alfombras o cortinas, que al mismo tiempo que absorben la reverberación que tanto nos interesa pueden hacer que el color del sonido sea más agradable. El resto es muy sencillo, los altavoces en un extremo, los micrófonos en el otro, pedimos silencio, y a grabar! Al mezclar puede ser interesante mezclar un poco del sonido original (que contendrá más agudos y más definición) con el sonido “procesado” con nuestra cámara de reverb real. Cada distinta habitación, con su diferente tamaño, forma y mobiliario nos dará variaciones que deberíamos aprender y aprovechar. Quizá el pasillo es bueno para las voces, y el baño es lo mejor para el sinte, hasta que no pruebes no lo sabrás!

Para la elaboración de este artículo he usado información de las siguientes páginas y artículos:

- Patente de Blumlein.

- Blumlein en Wikipedia.

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    • lawbcn
    • 14/03/10

    lawbcn :

    la verdad es que hasta hace no mucho, yo pensaba que el estéreo era simplemente una forma de separar una señal mono en 2 canales! gracias por la aclaración!

    • AlvaroFTM
    • 24/04/10

    Me he encontrado con tu blog googleando y la verdad es que me ha sorprendido tus altos conocimientos. Te agrego a mi lector de RSS de cabeza!

    • oi
    • 6/05/10

    Un artículo excelente.

    Un saludo y gracias por la info

  1. Es interesante este artículo. Hay muchas cosas que encontré aquí para poder experimentar.
    Seguiré indagando en vuestro blog.

    • gonzalo
    • 9/07/10

    Me ha encantado tu blog. De verdad.

    • Maurotronic
    • 20/08/10

    gran aporte y muchas gracias por las explicaciones tecnicas me serviran mucho

    • Sergio
    • 30/08/10

    Muy bueno tu blog.

    • patricia vera
    • 5/12/10

    Con que simpleza nos explican temas tècnicos a las personas que estamos fuera de tema. estoy estudiando con mi hijo de 4ª año de secundario para que no se lleve la materia, y la verdad asumo que aprendì cosas que no sabìa que iba a prender.
    Muchas gracias

    • Juan C.
    • 29/12/10

    hola he leido el blog pero como soy principiante n me acabo de aclarar mucho. Voy directo al grano. Si grabo una guitarra con algo de distorsion debo grabarla en mono, estereo o 2 pistas mono? Gracias y disculpa la ignorancia.

    • Víctor
    • 30/12/10

    Hola Juan, gracias por la consulta.
    Una guitarra distorsionada es relativamente sencilla de grabar, necesitas un Shure SM57, colocado a unos tres centímetros del altavoz del ampli, y un previo de micrófono decente. Esa es la mejor forma, incluso para los discos con presupuestos millonarios. Al ser un solo micro la señal es mono, así de sencillo.
    Si no tienes amplificador de guitarro o micro, tendrás que usar un plug-in, que seguramente tendrá salida estéreo. Ahora la guitarra quedará grabada limpia en la pista mono (entrando por línea) y el plug-in la procesará para darle distorsión y algún efecto más, su salida será estéreo, pero no por eso quiere decir que realmente suene estéreo. Puedes simplificar la mezcla usando uno solo de los dos canales del estéreo y usando su panorama de la forma normal, creo que eso es lo más recomendable porque una guitarra eléctrica es mono por definición.
    No te disculpes por la ignorancia, ojalá todos admitiéramos la nuestra sin miedo.
    Gracias de nuevo.

    • claudia
    • 12/04/11

    Hola en cierta forma lo que quieres decir es que él debe realizar un mono esteréo compatible, muy interesante el blog.

    • Anónimo
    • 14/05/11

    muchas gracias por la info muy buena

    • Óscar
    • 4/07/11

    Gracias por compartir tus conocimientos. Se nota que te apasiona tu trabajo.

    • jesi
    • 6/07/11

    buenisimoo me aclaraste muchas dudas

    • Hernan
    • 5/08/11

    Si yo tengo dos amplificadores de guitarra con sus respectivos parlantes reproduciendo cada uno un canal, tengo estereo, o solo estaria reproduciendo la señal mono por dos parlantes distintos?

    • Víctor
    • 5/08/11

    En principio la guitarra eléctrica es un instrumento mono, no produce señal estéreo. Pero si a los amplificadores les mandas una señal estéreo como la salida de un procesador de efectos estéreo, entonces ya tienes un estéreo.
    Me gusta mucho más tu idea por tener un sonido más rico con dos sonidos distintos, que por ser estéreo o no.

    • Anónimo
    • 28/10/11

    Muy buen y completo informe! Gracias!

    • Anónimo
    • 10/02/12

    Muy interesante! excelente trabajo! me saco de muchas dudas

    • Anónimo
    • 1/08/12

    Gracias. Tu informe es muy bueno

    • Anónimo
    • 6/09/12

    EXCELENTE ARTICULO, ALTAMENTE PROFESIONAL Y POR SOBRE TODO DIDACTICO

    • guzmán
    • 1/01/13

    Ante todo, gracias por compartir tus conocimientos.
    Por entretenimiento y, sobre todo, por aprender (para no morir muy ignorante), estoy tratando de montar un amplificador para la guitarra que me resulte económico. Dispongo de un amplificador estéreo y, llegué a tu blog, al tratar de entender cómo funcionan las conexiones de aparatos monofónicos (preamplificador de guitarra, de efectos, control de volumen, …) con los estereofónicos.
    Aunque soy algo lerdo para estas cosas de la electrónica (ya sabes, en este país, o estudias ciencias o letras), tu artículo me ayudó a aclarar las dudas que tenía.
    Gracias reiteradas.
    Un saludo.

    • Yumi Reyes
    • 10/01/13

    Me gustó mucho tu forma de explicar el tema. Gracias.

    • Anónimo
    • 20/02/13

    Muy bueno, gracias.-

    • carlos
    • 13/03/13

    muy bueno, gracias por sacarme las dudas

    • ano
    • 6/05/13

    muy buenoooooooooo

  2. Interesante artículo.

    Muchas gracias

    • Anónimo
    • 4/04/14

    encentré justo lo que buscaba, en este articulo..
    muchas gracias..

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