DEFINICION: El Estéreo MS

La técnica MS

Cuando Alan Blumlein inventó el  concepto de estéreo en 1931, encontró la necesidad de transformar las dos señales que lo forman para poder grabarlas en un disco (como los discos que ahora se hacen de vinilo). Entre los instrumentos y técnicas que registró, se encuentra una matriz de transformadores capaz de recibir una señal estéreo y producir un MS y viceversa. La muerte del inventor y las limitaciones técnicas de la época hicieron necesario esperar veinte años hasta que el ingeniero de la Radio Estatal Danesa, Holger Lauridsen, consiguió llevar la teoría a la práctica. Hoy en día el uso de la codificación MS está muy extendido en los estudios de masterización para conseguir ensanchar la sensación estereofónica y para procesar por separado los sonidos que hay en el centro de los altavoces y los que vienen de los lados. Veamos cómo es posible.

Lo que oímos

Antes de meternos a fondo en los aspectos mas técnicos es importante que entendamos que en una señal estéreo podemos escuchar como mínimo dos cosas:

– La señal que viene del centro, que es una señal mono, y que parece estar ahí porque tiene el mismo volumen en los dos altavoces, la llamaremos señal central o suma, en inglés Middle o sum;

– y la señal que viene de los lados, ya sea izquierda o derecha, y que tiene diferente nivel en cada altavoz, la llamaremos señal lateral o diferencia, en inglés Side o difference.

Estas dos señales Mid y Side son las que dan nombre a esta forma de ‘estéreo codificado’, que abre nuevas vías de procesado y es una original forma de ver el estéreo. Para entender bien estos conceptos es muy importante que tengamos muy claro lo que es la fase. Si no lo tienes claro te recomiendo leer la definición de fase.

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Grabar en MS

Aunque nosotros escuchamos en estéreo, vamos a ‘codificar’ en MS lo que ocurre cuando un sonido pasa de un lado a otro de nuestra cabeza. Para entenderlo bien, quizá sea necesario que leas la definición de Fase. En el siguiente ejemplo estamos junto a una carretera y un coche viene por ella, mientras se encuentra a nuestra derecha, el sonido que produce nos llega al oído derecho con fase positiva y al izquierdo con fase negativa; durante el tiempo que esta justo delante de nosotros podremos escucharlo ‘en mono’ es decir, con el mismo volumen y la misma fase en los dos oídos. Cuando pasa a nuestra izquierda podríamos pensar que es el mismo sonido que antes hemos tenido en la derecha, pero la principal diferencia es que ahora tendrá fase positiva en oído izquierdo y la fase invertida en el derecho. Esta inversión de fase es lo que hace que la técnica MS funcione.

Esta forma de captar los sonidos parece bastante extraña si la observamos desde nuestro sistema auditivo, pero si usamos dos micrófonos y una técnica específica todo cobrará un poco mas de lógica: para recoger la señal mono que viene del centro usaremos un micro cardioide orientado hacia el centro (o hacia el otro lado de la carretera), y para la señal de los lados usaremos un micro que podamos orientar a los lados sin que recoja sonido del centro, uno con patrón polar bidireccional (o figura de 8). En el gráfico los he dibujado desde arriba.

Lo colocaremos de forma que cada uno de lóbulos apunten a izquierda y derecha, y situaremos ambos micrófonos lo más cerca posible, normalmente uno sobre el otro. De esta forma el coche que se acerque por la derecha entrará por la derecha del micro bidireccional con fase positiva y con fase negativa por la izquierda; cuando esté en el centro entrará solamente por el micro cardioide, y al alejarse por la izquierda entrará con fase positiva por la izquierda y con fase invertida por la derecha del micro bidireccional. Ya tenemos los dos canales MS: el central es Mid, y el bidireccional es Side.

Descodificar a Estéreo

De esta forma tendremos dos micrófonos captando la información de un sonido estéreo, pero todavía no tendremos un estéreo normal, necesitamos ‘descodificarlo’ y será en este paso donde el sistema MS nos mostrará todo su potencial. Para empezar necesitaremos una mesa de mezclas y alguna forma de duplicar la señal Side, lo mejor es usar un previo de micro que proporcione dos salidas, otra opción es usar un splitter, y otra es meterlo en la mesa y enviarlo a dos auxiliares, entonces conectar esas dos salidas a dos canales (no usaremos el canal que hemos enviado a los auxiliares). El micro cardioide no necesita ningún tratamiento especial. En la mesa de mezclas pondremos los dos canales Side con  los panoramas abiertos cada uno a un lado, cambiaremos la fase de uno de ellos y dejaremos los faders abajo; de nuevo el canal Mid lo dejaremos normal: panorama al centro y fader a 0 dB. Con estos niveles estaremos empezando con una señal mono, y según vayamos subiendo las señales Side (siempre con el mismo nivel las dos) iremos convirtiendo el sonido mono en estéreo, cuando tengamos los tres canales a 0 dB tendremos un estéreo normal, y si seguimos subiendo el volumen de los canales Side o bajamos el canal Mid tendremos una sensación de mayor amplitud aunque empezaremos a tener contrafase entre los canales izquierdo y derecho.

Cuando digo que tenemos un estéreo normal si los tres canales tienen en mismo nivel, quiero decir que será como tener un par de micros cardioides en configuración XY. Lo más interesante de grabar en MS es que podemos decidir en la mezcla si queremos un estéreo mas amplio o mas estrecho, o incluso podemos variarlo mientras suena con una sencilla automatización. Solo se trata de variar relación entre los canales Side y Mid, recordando que si tenemos mas volumen de Side que de Mid tendremos un estéreo mucho mas abierto a costa de aumentar la señal en contrafase entre los canales L y R.

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Esta variación de la amplitud del estéreo es una de las características mas especiales del MS. Y lo es tanto que desde hace relativamente poco tiempo vienen apareciendo procesadores estéreo, normalmente compresores, que ofrecen esta posibilidad con un simple potenciómetro. Esto es posible porque internamente la señal estéreo se esta codificando a MS y decodificando a estéreo de nuevo, y en el paso intermedio se hace posible la variación.

Una vez que una señal estéreo se codifica a MS, las posibilidades de tratamiento aumentan enormemente: tenemos que darnos cuenta de que todo lo que hayamos mezclado en el centro del estéreo, aparecerá ahora separado en el canal M. Por ejemplo, si codificamos una mezcla de música comercial, encontraremos que en el canal M aparecen el bombo, la caja, el bajo, y lo que es mas importante, la voz. Por otro lado en el canal S encontraremos todos los canales que se hayan panoramizado a los lados, y también la reverb y muchos efectos.

Codificar a MS

Aunque existen multitud de procesadores y plug-ins que codifican y decodifican entre estéreo y MS, vamos a ver cómo se puede hacer con una mesa de mezclas o un programa normal:

– La señal M, también llamada ‘sum’ (o suma), se consigue mezclando L y R previamente atenuadas 3 dB. Para ello enviaremos los dos canales del estéreo al mismo bus o envío auxiliar y bajaremos el fader a -3 dB. Ya tenemos en ese bus o envío la señal M.

– La señal S, también llamada ‘difference’ (resta o diferencia), la conseguiremos ‘restando’ L a R (o R a L, no importa). Y esto lo haremos mezclándolas en otro bus o envío auxiliar, también atenuando 3 dB en cada canal, y ahora cambiando la fase de uno de los dos canales. En el bus o auxiliar que hayamos usado tendremos la señal S.

Es sobre todo en la masterización donde se procesan M y S por separado, aprovechando el hecho de que en M suelen encontrarse los elementos más problemáticos de una mezcla: el bombo, el bajo y la voz. Normalmente M y S se ecualizan y comprimen con independencia, y al decodificar de nuevo para volver a estéreo, se puede retocar la amplitud y el nivel del ‘centro fantasma’. La matriz de decodificación es la misma que hemos visto con los micrófonos cardioide y bidireccional. Encontrarás más información sobre estos procesos en el artículo Procesando el Estéreo.

Para la elaboración de este artículo he utilizado información de las siguientes páginas:

Front and Center – Electronic Musician

How MS stereo works – Paia

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    • Pablo_Arabia
    • 14/08/10

    Muy interesante, pero hay algo q no se si he comprendido: para pasar una señal stereo a Mid-Side primero envio la señal separada (L y R) a un bus mono, el cual atenuaré 3 dbs y ahí tengo la señal mono o Mid y por otro lado separo L y R en dos pistas las cuales panoramizo a los extremos L y R y luego invierto la fase de una de ellas, y ahí tengo el Stero o Side, es correcto?
    Muchas gracias por el blog

    • Víctor
    • 14/08/10

    Las señales L y R deben ir cada una a dos buses o auxiliares, por ejemplo, si L va al bus 1 y al 2 con fase positiva, entonces R iría al bus 1 con fase positiva y al 2 con fase negativa. De esta forma tendríamos la señal Mid en el bus 1 y la señal Side en el bus 2. Espero que no te lies con esta segunda explicación.

    gracias a tí Pablo.

    • Leo
    • 19/01/11

    gracias por tu aporte, una consulta me podrías dar algunos nombres de plugins para convertir en ms.
    de ante mano gracias

    • Víctor
    • 19/01/11

    Gracias Leo,
    existen varias marcas de plug-ins que venden matrices MS>ST y viceversa, pero creo que solo esta marca ofrece uno gratuito.
    Espero que te sirva, y si tienes otras preguntas no dudes en mandarlas.

    • Anónimo
    • 11/07/11

    Muchas gracias! Muy útil!!! me quedó clarísima la explicación! gracias por ofrecernos tus conocimientos!!!

    • Quintana
    • 24/09/11

    Simplemente: EXCELENTE. Mis más cordial enhorabuena, me congratula. :D

    • Anónimo
    • 12/12/11

    gracias por la info …saludos.

    • Luis
    • 24/12/11

    Voy a comprar una grabadora Zoom h2n (para directos musicales y cortometrajes), y no tenia claro a qué se refería exactamente este modo de grabación. Gracias por la facilitación en castellano! Por cierto, si sabes algo de esta grabadora, me gustaría saber tu opinión.

    • Mario
    • 10/12/12

    Gracias Victor por esta magnífica explicación….Si no he entendido mal y paso a explicarte mi duda,en la mezcla digamos que el micro M lo meto en un canal y el micro S lo envío a dos auxiliares diferentes(pongamos 1 y 2)contrafasados y son estos dos auxiliares los que debo mezclar con el M en la salida master incluyéndolos en la mesa en sendos canales…no es así? Gracias de nuevo.

    • Víctor
    • 10/12/12

    Gracias Mario por tu comentario,
    Y a tu pregunta: si, así es. Recuerda que las dos señales S (una con la fase invertida y la otra normal) deben tener los panorámicos totalmente abiertos y mezclarse siempre al mismo nivel. De esa forma tendrás un estéreo normal, con otros panoramas y distintos niveles tendrás estéreos menos abiertos y más orientados a izquierda o derecha, prueba si quieres.

    • Mario
    • 11/12/12

    Lo haré en cuanto pueda Victor ya que esta técnica es muy válida para evitar poner muchas patas de micros y que se vean en las cámaras(trabajo en televisión)…creo que un coro no muy grande o un grupo de instrumentos pequeño puede quedar bien usando M+S….estoy impaciente por probar……gracias y ánimo a todos.

    • Profe
    • 6/03/13

    Fantástico. Muchas gracias. Y con ganas de probarlo … XD

    • Anónimo
    • 11/06/13

    buenisimo, gracias

    • Anónimo
    • 10/08/13

    Me ha servido para repasar este concepto que lo tenía perdido en mi mente, Buena explicacion, gracias Amigo.

    • alvaro contreras
    • 12/10/13

    yo estoy masterizando con izotope en ms y me ha dado exelentes resultados…gracias por tomar estas tecnicas y exponerlas le ha dado mucha vida a mi estudio

  1. Gran explicación. Sencilla y directa.
    La usaré para explicarle a mis alumnos este proceso.

    • Anónimo
    • 22/02/15

    Todo esto está claro lo que no tengo claro es ¿como crear buses y que ruteo en cada uno de ellos…alguien puede ayudarme enviando una foto de lo que necesito en el mixer de pro tools? graciassss

    • Benja
    • 1/07/15

    Genial los artículos. Justo lo que estaba buscando. Este aporta es invaluable para mi crecimiento. Seguí así, es muy interesante y didáctico como lo mostrás. Un abrazo. :)

    • Pepe
    • 24/12/15

    Muy bien explicado! Genial artículo y enhorabuena por el blog :)

  2. gracias hermano! gran articulo me ha sido de gran ayuda

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